US

The VICE Channels

Foto's door Matthew Yarbrough
Monday, 23 May, 2016

Dor. Pewlawpakdee: De sportschool tussen de rijstvelden

Verlaat de broeierige hoofdstad Bangkok. Ga weg uit Buriram of Khorat. Verlaat een stad of dorp van enige grootte en rijd naar het platteland in het noordoosten van Thailand. Hobbel over snelwegen met een oneven ondergrond, rij over zandweggetjes, door kleine dorpjes, ver weg van de dichtstbijzijnde supermarkt.

Kom aan bij een bocht in de weg, waar een klein dorpje ligt. Hou de wijde rijstvelden aan je rechterhand. Lach naar de vrouw met een aapje op haar schouder en stop een deur verder bij het stoffige, verweerde huis met een ring in de voortuin.

Loop de Dor. Pewlawpakdee Gym binnen.

Het is een kleine sportschool met gescheurde bokszakken en onder een dun laagje stof een paar verkleurde foto’s van oude en huidige kampioenen. Een kip en haar kuikens wandelen op de vieze vloer, op zoek naar hapjes tussen de opgestapelde autobanden, die gebruikt worden voor de trainingen. Honden luieren her en der, hun neuzen traag heffend om voorbijgangers te besnuffelen.

Maar de sportschool komt tot leven als de kinderen gaan trainen. De hoofdtrainer, Na, stuurt ze naar buiten voor een warming-up rondje op de weg naast de sportschool. Hij wijst naar de autobanden en de kinderen tillen de banden plichtsgetrouw naar de stoep. De kinderen rennen langs de vrouw met het aapje, voorbij de groep buffels, langs andere kinderen die met fietsjes of in het rijstveld spelen.

Na is jong voor een hoofdtrainer, hij is nog maar 28 jaar. De kinderen noemen hem Oom Na en hij is familie van drie van de vijf kinderen, de broertjes Moo, Leklaa en Pupa. De ouders van de jongens bezitten de sportschool. Oom Na, de drie kinderen en hun ouders leven allemaal in het huis achter de ring. Terwijl de jongens zich opwarmen op de weg, zitten hun ouders in de achtertuin, met uitzicht op de rijstvelden, een kaartje te leggen met andere dorpsbewoners. Oom Na vermaakt zichzelf met het maken van selfies voor Facebook of whatsappen met vrienden.

Als de jongens terugkeren voor de training, verandert Na. Hij zet zijn telefoon uit, doet een Thaise boksoutfit aan en wordt een man om respect voor te hebben. De kinderen kijken naar hem op, volgen hem en luisteren naar zijn instructies. Na is degene die ze Muay Thai heeft geleerd. Hij heeft van hen allemaal vechters gemaakt. Hij staat in de gemeenschap bekend als een onbaatzuchtige trainer, iemand die veel van zijn eigen leven opgeeft om training te geven aan de jonge jongens, die dag in dag uit op hem vertrouwen.

De toewijding van Na heeft tastbare resultaten opgeleverd. Hij heeft de veertienjarige vechter Moo van begin af aan lesgegeven en geleid naar meerdere titels, waaronder het Muay Siam Isaan-kampioenschap.

Onder de hoede van Oom Na volgt Moo’s jongere broertje Pupa hetzelfde pad. Pupa won een regionale titel en heeft al meer dan honderd gevechten op zijn naam staan, op negenjarige leeftijd.

Moo, Pupa, Leklaa en twee andere lokale jongens zijn onderdeel van Oom Na’s groeiende erfenis van jonge vechters die naam maken voor de kleine sportschool bij Isaan. Dor. Pewlawpakdee mag dan geïsoleerd zijn van de steden en grotere dorpen, maar de omdat het in de provincie Buriram ligt, is er geen tekort aan gevechten in stadions voor deze jonge boksers. De provincie staat bekend om het voortbrengen van de meeste boksers en kampioenen in het land, zo meldt de sportbond van Thailand. Alle boksers van Dor. Pewlawpakdee, zelfs de negenjarige kampioen Pupa, zijn professionals die substantieel bijdragen aan de magere inkomens van hun families.

Op de relatief jonge leeftijd van 28, een leeftijd waarop de meeste boksers zichzelf nog onderhouden door te vechten, is Na veroordeeld tot het trainen van anderen. Hij was een goede bokser, maar moest vroeg stoppen door een chronische conditie, opgelopen na een ribblessure. Hij heeft zijn potentie als bokser nooit waar kunnen maken, maar via zijn jonge kampioenen bereikt hij nu de top als trainer. Boksers van Dor. Pewlawpakdee’s zijn nog jong, maar ze hebben allemaal de potentie om hun hele leven in Muay Thai carrière te maken. Na is het levende bewijs van wat er mogelijk is.

Mis niets! Like VICE Sports Nederland voor je dagelijkse dosis ijzersterke sportverhalen: